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Según la ciencia, por qué el resfrío y la gripe es más frecuente en época de frío

Es la temporada de resfríos y gripe en el Cusco. Pero, ¿por qué los resfriados son estacionales? ¿Qué hace que la gripe y los resfriados se propaguen con más frecuencia cuando la temperatura exterior es fría? ¿O es eso simplemente una tradición sin sustento científico?

La búsqueda de razones científicas para comprender mejor los factores que conducen a la propagación viral entre las poblaciones humanas da resultados sorprendentes.

En primer lugar, con temperaturas más frescas, el ‘descarga viral’ tiene lugar en mayor abundancia y la viabilidad del virus aumenta. Descarga viral es el número de virus que se desprenden del anfitrión a través de la respiración, es decir mediante estornudos o tos. Esto, sin embargo, es sólo un factor.

En condiciones de baja humedad, como las que se suelen obtener en la época seca, el virus tiende a permanecer en el aire por un período más largo – y mientras está en el aire tiene una mayor posibilidad de ser respirado por un nuevo anfitrión. También es menos estable y es más probable que infecte a los huéspedes. Con una humedad relativa del 80%, el virus se propaga a un ritmo constante, y en su mayoría por el contacto real.

En tercer lugar, el propio huésped puede desempeñar un papel importante en la “captura” del virus durante la estación fría, con la mucosa cada vez más “pegajosa” y con mayor probabilidad de adherirse al virus. Además, debido a que el virus es más ‘inestable’ o ‘vivo’, es capaz de crecer rápidamente en el tracto respiratorio superior del huésped.

Además, cuando hace frío las personas son más propensas a permanecer en el interior, respirando el aire de otros, aumentando así la posibilidad de “atrapar” un resfriado. En países como Estados Unidos, muchas celebraciones estacionales unen a las personas dentro de los hogares donde pueden compartir su carga viral.

Por lo tanto, las temperaturas más frías y la humedad relativa tienen un gran impacto en la propagación del virus de la gripe.

¿Por qué no podemos obtener una sola vacuna contra la influenza y hacernos inmunes, al igual que recibir una vacuna contra el sarampión la cual evita que una persona contraiga la enfermedad? ¿Por qué hay nuevas vacunas contra la gripe cada año?

Colds and Flu (Photo)
Colds and Flu (Photo)

El problema con la influenza es que el virus muta entre las estaciones, a menudo utilizando diferentes huéspedes. Las aves pueden contraer la gripe, y se sabe que las aves silvestres transmiten la gripe a bandadas de pavos o pollos domésticos, matando a menudo a muchos de ellos. Las migraciones de aves son conocidas por propagar la gripe en todo el mundo. (referencia)

La misma gripe transportada por las aves puede ser contraída por los seres humanos, y la gripe aviar es una de las más mortíferas. WebMD afirma H5N1 (gripe aviar). Ha matado casi el 60% de las personas que han sido infectadas. (referencia)

Los cerdos son también susceptibles a la gripe (por ejemplo, gripe porcina). Pero estos no son los únicos animales que pueden contraer la gripe y propagarla entre ellos y los humanos. Los cuyes y los hurones también son capaces de atrapar y transmitir y transmutar el virus entre sí y los huéspedes humanos.

Los conejillos de indias se utilizan en el laboratorio para estudiar los efectos de la gripe. También son capaces de contraer cepas de virus humanos. Cuando un virus es compartido entre huespedes diferentes, muta y crea una nueva cepa del virus de la gripe. La influenza es rastreada por las diferentes proteínas de hemaglutinina y neuraminidasa que lleva en su material genético. Hay 16 tipos de hemaglutinina y 9 tipos de neuraminidasa. La gripe se identifica mediante la versión abreviada H5N1 que designa cuáles son los componentes. Hay 144 combinaciones posibles de diferentes del virus de la gripe.

La recombinación de la hemaglutinina y la neuraminidasa se realizan en el intercambio del virus entre huéspedes, particularmente entre diferentes mamíferos y huéspedes aviares. Donde las personas y las aves o los animales que son capaces de portar el virus están en estrecha proximidad, hay más posibilidades no sólo de reordenamientos, sino también mutaciones de los genes. Algunas mutaciones son más mortales que otras, por lo que algunas epidemias de gripe son más propensas a causar la muerte.

En 2009, el CDC (Centro de Control de Enfermedades) informó que “Más de 100 personas han muerto en México como resultado de un brote de gripe porcina, una cepa del virus de la gripe que normalmente se dirige a los cerdos, pero ocasionalmente ha mutado lo suficiente para infectar y propagarse en humanos. Esta capacidad de mutar de un huésped a otro, o de una especie a otra, es uno de los rasgos que ha dado al virus de la gripe una larga vida y lo hizo casi imposible de erradicarlo, y lo vuelve potencialmente peligroso para los animales y los seres humanos por igual”. (referencia)

El CDC rastrea la gripe a nivel internacional, y advierte cuando una cepa particular parece más virulenta y por lo tanto capaz de causar una muerte generalizada. La pandemia de 1918, que era más mortal para las personas entre 20 y 40 años, mató al 20% de la población mundial conocida. (referencia)

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